Школьная реформа была связана с именем выдающегося педагога Финляндии Уно Сигнеуса, воплотившего в условиях во многом еще полупатриархальной страны передовые педагогические принципы. Программа Сигнеуса предусматривала полное отделение школьного управления от контроля церкви, создания необходимых условий для обеспечения народной школы учительскими кадрами, в связи, с чем планировалась их подготовка, как за рубежом, так и в самой Финляндии. Но главное, что отличало Сигнеуса от других не менее активных сторонников реформы, заключалось в понимании им места и задачи школы в общественном развитии страны. Назначение новой реформированной школы он видел не только в распространении рациональных знаний, но и в воспитании патриота, поборника национального прогресса Финляндии. Этим Сигнеус обеспечил себе  и своим усилиям поддержку со стороны лидеров фенноманского движения, для которых школьный вопрос был одним из центральных в осуществлении национальной программы.
Проведенная в 1866 г. школьная реформа претворила в жизнь многие педагогические идеи Сигнеуса. Перемены в сельском самоуправлении, отделившие церковный приход от мирской общины, позволили передать управление школьными делами в руки специального ведомства, свободного от церковной опеки. Основание школ в общинах не носило обязательного характера и целиком зависело от решения ее членов. Содержание учебных заведений ложилось на плечи налогоплательщиков, и это в значительной мере медленное расширение школьной сети в финской провинции вплоть до 90-х годов XIX века, когда был введен принцип обязательного школьного строительства в каждой общине.
Однако реформа 1866 г. не исчерпала собою всего «школьного вопроса», который на протяжении 60-70 –х гг. позапрошлого столетия стал одной из наиболее жгучих проблем общественной жизни Финляндии. Бурная полемика, развернувшаяся вокруг него на страницах газет и в сеймовых дебатах, была обусловлена всем ходом исторического развития страны, резким противоборством подымавшегося национального движения против господства шведского элемента в экономической, политической и культурной жизни княжества.

Новое школьное управление, которое возглавил крайний реакционер К.Котен, стремилось возвести непреодолимые препятствия на пути национальных финских школ, т.е. оставить без образования значительную часть населения страны, которая находилась на нижних ступенях социальной лестницы. Программа Котена исходила из того, что финский язык не должен быть языком учебных заведений. Ему отводилось место главным образом в низших двуклассных школах, дававших элементарную подготовку для практической деятельности в сфере производства. Все остальное обучение планировалось вести на шведском языке. Особые закрытые лицеи предназначались для детей привилегированных сословий, которых готовили к карьере в высших бюрократических учреждениях.

Для реализации этой программы финляндский сейм в 1871 г. Принял решение, которое давало ему право самому определять язык обучения применительно к каждому учебному заведению. Этим самым были устранены препятствия для наступления на финские школы.

Реакция в области просвещения в Финляндии приобрела, таким образом, своеобразные формы, обусловленные остротой национального вопроса в княжестве.

Преодоление ее негативных последствий было связано, прежде всего, с развитием национального движения, усилиями фенноманской партии, рассматривающей положительное решение школьного вопроса как необходимое условие для достижения собственной политической гегемонии в стране.